L'étage noble (ou bel étage ou piano nobile) est, à l'intérieur d'un palais ou d'une vaste demeure, un étage situé généralement au premier niveau élevé ; il est pourvu de fenêtres plus hautes et plus larges que le reste du bâtiment. C'est là que se trouvent les pièces de réception et les chambres dévolues aux invités de marque.

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Kedleston Hall, UK - Etage noble : fenêtres plus grandes et accès par un escalier monumental

Dans la plupart des palais et des villas classiques, baroques ou néoclassiques, un autre étage se trouve au-dessus du piano nobile, réservé aux chambres de la famille et à des boudoirs ou petits salons. Enfin, sous les combles, se trouvent les chambres de service. La même répartition peut s'observer dans les hôtels particuliers, en France, à partir du XVIIe siècle.

Cette disposition s'est maintenue dans l'ensemble de l'Europe aussi longtemps que des demeures aristocratiques, en ville et à la campagne, ont respecté les schémas du classicisme, c'est-à-dire jusqu'au milieu du XIXe siècle. Tel fut le cas, entre autres, au palais de Buckingham.

Il surplombe un rez-de-chaussée ou un entresol d'allure moins prestigieuse.  

Plusieurs raisons expliquent ce choix. Une situation en hauteur offre une meilleure vue sur les environs, mais elle permet aussi d'éviter l'humidité du sol. C'est encore plus vrai à Venise, où le piano nobile des palais est particulièrement visible de l'extérieur, avec ses vastes croisées, ses balcons et ses loggias. Dans les palais de Rome et de nombreuses autres villes d'Italie, la loggia de l'étage noble se trouve à l'intérieur, côté cour.

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Palais Corner Mocenigo, Venise : piano nobile sur deux étages

Il arrive aussi que le piano nobile occupe deux niveaux. On parle alors de premier et de second étages nobles. Il peut être accessible par un escalier extérieur. Il permet de recevoir les invités directement dans les salles d'apparat sans qu'ils aient à traverser des pièces plus modestes.

D'après Wikipédia