Oxford est une ville de l'Oxfordshire dans le sud-est de l'Angleterre. En 2008, on y dénombrait environ 153.900 habitants, dont plus de 30.000 étudiants. L'université d'Oxford est la plus ancienne du monde anglo-saxon. La rivière Cherwell et la Tamise passent au sud du centre-ville.  

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Les bâtiments d'Oxford sont un exemple de toutes les périodes de l'architecture d'Angleterre, depuis l'arrivée des Saxons. Oxford est connue comme « city of dreaming spires » (la ville aux clochers rêveurs), terme inventé par le poète Matthew Arnold en référence à l'architecture harmonieuse des bâtiments de l'université d'Oxford.

Les Saxons sont les premiers à occuper le site qu'ils appellent « Oxnaforda », (de oxa, « bœuf », et ford, « gué »), les gués étant d'importance vitale en l'absence de ponts. Sur ce lieu est fondé le prieuré de Sainte Frideswide au VIIIe siècle, mais la première mention sur un document écrit date de 912 dans la Chronique anglo-saxonne.

Au Xe siècle, Oxford devient une importante ville frontière militaire entre les royaumes de Mercie et du Wessex et subit à plusieurs reprises les raids des Danois.

Le prestige d'Oxford est révélé par une charte reçue du roi Henri II d'Angleterre, accordant à ses citoyens les mêmes droits et privilèges que ceux dont jouit la capitale du royaume. Des maisons religieuses sont fondées dans la ville ou ses environs. Un petit-fils du roi Jean établit l'abbaye de Rewley pour l'ordre cistercien. Les religieux de différents ordres (Dominicains, Franciscains, Carmélites, Augustins et trinitaires) tiennent à Oxford des établissements plus ou moins importants.

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Carfax Tower

Le parlement se réunit souvent dans la ville au cours du XIIIe siècle. Les Provisions d'Oxford y sont installées par un groupe de barons guidés par Simon de Montfort. Ces documents sont souvent considérés comme la première constitution écrite de l'Angleterre.

L'université d'Oxford est mentionnée pour la première fois dans les archives du XIIe siècle. Des centaines d'Aularian Houses, ces halls médiévaux qui ont conduit à la fondation de l'université et précédé la création des premiers collèges, seul demeure St Edmund Hall (établi en en 1225). L'émergence des collèges met un terme aux halls. Les premiers collèges sont l'University College (1249), le Balliol College (1263) et le Merton College (1264 ). Ces établissements sont fondés au moment où les Européens commencent à traduire les écrits des philosophes grecs, qui remettent en question l'idéologie européenne, inspirant des découvertes scientifiques et des avancées dans les arts ; la société commence à avoir d'elle-même une vision nouvelle. Les collèges d'Oxford sont soutenus par l'Église qui nourrit l'espoir de réconcilier philosophie grecque et théologie chrétienne. En parallèle, se développent des ateliers de fabrication de manuscrits, installés particulièrement dans Catte Street.

La relation entre la ville et l'université est souvent difficile : on compte quatre-vingt-treize étudiants et citadins tués lors de la Journée d'émeute de Sainte Scholastique de 1355.

L'épidémie de suette en 1517 est particulièrement dévastatrice à Oxford et à Cambridge : elle y tue la moitié des populations des deux villes, dont de nombreux étudiants et professeurs.

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Musée d'histoire naturelle

En 1546, l'église de Christ Church devient la cathédrale du diocèse d'Oxford. Il s'agit là d'un exemple unique d'érection d'une chapelle de collège en cathédrale. À l'origine église du prieuré de Sainte Frideswide, le bâtiment avait été agrandi et intégré au Cardinal's College, peu avant que celui-ci ne devienne le fameux Christ Church College.

En 1555, les évêques Hugh Latimer et Nicholas Ridley et l'archevêque Thomas Cranmer, appelés depuis les martyrs d'Oxford, sont jugés pour hérésie puis brûlés sur le bûcher, en raison de leurs croyances, de leurs enseignements et de l'hostilité du roi Henri VIII.

Au cours de la Première Révolution anglaise et malgré le fort soutien de la ville pour la cause parlementaire, Oxford abrite la Cour de Charle Ier en 1642, après que le roi est expulsé de Londres. En 1646, la ville cède aux forces parlementaires du général Thomas Fairfax lors du siège d'Oxford.

Durant la grande peste de Londres en 1665, Oxford abrite la Cour de Charles II, qui doit malgré ses réticences fuir la capitale devant l'épidémie.

En 1790, le canal d'Oxford relie la ville à Coventry. Le nouveau canal est relié à la Tamise en 1789 par le Duke's Cut, réalisé par George Spencer, 4e duc de Marlborough. En 1796, la société Oxford Canal construit sa propre liaison à la Tamise, à Isis Lock. En 1844, la Great Western Railway inaugure une ligne ferroviaire d'Oxford à Londres via Didcot et Reading. En 1851, la London and North Western Railway fait de même, liant Oxford et Londres, via Bicester, Bletchley et Watford. Enfin, en 1864, une troisième voie relie la capitale via Thame, High Wycombe.

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University College

Au XIXe siècle, la controverse entourant le mouvement d'Oxford, courant théologique de l'Église anglicane, désigne la ville comme un foyer de la pensée théologique.

La mairie d'Oxford est construite par Henry Thomas Hare. La première pierre est posée le 6 juillet 1893. Elle est inaugurée par le futur roi Edouard VII le 12 mai 1897. Le site est le siège de l'administration territoriale depuis le Guild Hall de 1292.

Au début du XXe siècle, Oxford connait une industrialisation et une croissance démographique rapides. En particulier, l'industrie de l'édition est bien établie dans les années 1920. Durant cette décennie, l'économie et la société d'Oxford subit une transformation quand William Richard Morris fonde la firme Morris Motor pour produire en masse des voitures à Cowley, dans le sud-est de la ville. Au début des années 1970, plus de 20.000 personnes travaillent à Cowley dans les usines Morris Motors et Pressed Steel Fisher. À cette époque, Oxford est une ville de deux mondes : la ville universitaire à l'ouest de Magdalen Bridge et la ville des voitures à l'est. Cowley subi des pertes d'emplois importantes dans les années 1980 et 1990 lors du déclin de British Leyland, mais produit depuis la Mini pour BMW. Une grande partie de la zone industrielle automobile de Cowley est démolie dans les années 1990.

Centre de services régional, Oxford possède d’importantes fonctions commerciales et touristiques. En dépit de son potentiel scientifique, Oxford n’a pas aussi bien réussi que Cambridge à développer une technopole.

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Radcliffe Camera

Quelques curiosités

La brasserie Morrell d'Oxford est fondée en 1743 par Richard Tawney. Il s'associe en 1782 avec Mark et James Morrell, qui finissent par en devenir propriétaires. Le bâtiment de la brasserie, connu sous le nom « Lion Brewery », est situé dans St Thomas Street. Après un désaccord familial, la brasserie Morrell est fermée en 1998. La marque commerciale de la bière est transmise à la brasserie Burtonwood Thomas Hardy, tandis que les 132 pubs de la firme sont achetés par Morrells of Oxford qui vend la majeure partie d'entre eux à la brasserie Greene King en 2002. Le « Lion Brewery » est transformé en appartements de luxe en 2002.

L'un des charmes d'Oxford, parmi d'autres, est son marché couvert, ouvert depuis le 1er novembre 1774. Il s'agit alors d'une halle où avait lieu une foire aux bestiaux, avec des boucheries contiguës alimentant les différents collèges et les habitants de la ville. Il abrite toujours de nombreux commerces, principalement des détaillants en alimentation comme des primeurs pour les fruits et légumes, des boucheries qui produisent la saucisse d'Oxford, etc.

La ville a de nombreuses librairies dont la librairie Blackwell's, fondée en 1879 à Oxford par Benjamin Henry Blackwell. Elle est devenue depuis une chaine nationale de distribution de livres comptant 60 librairies au Royaume-Uni et devenant la première librairie sur internet en 1995. En 1966, la salle Norrington est ouverte dans Broad Street. S'étendant en partie sous le Trinity College, elle mesure 930 m2 et offre 5 km de rayonnage, méritant ainsi son entrée au Livre Guinness des Records. La société appartient toujours à la famille Blackwell.

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Keble College